El café simbolizó desde el punto de vista económico un elemento dinamizador dentro de los Andes, su cultivo estuvo presente desde la época colonial, pero fue a finales del siglo XIX que adquirió una verdadera importancia para esta zona del país, debido a una serie de particularidades  expresadas por Suárez (1978) en los siguientes términos:

 

Uno de los factores que influyó sobremanera en el auge de la economía cafetalera fue la disponibilidad de mano de obra de la que gozaron los productores, cuando el cultivo comenzaba a implantarse en la segunda mitad del siglo XIX. Es sabido que el cultivo del café requiere de una mano de obra numerosa, para cubrir los distintos momentos del ciclo agrícola, y en los Andes, durante la Colonia este fue un recurso escaso…no obstante la Guerra Federal que azotó al país en lapso 1858-1968 fue en la región llanera particularmente cruenta y de esa zona migraron hacia los Andes contingentes de peones…que vinieron a suplir la fuerza de trabajo que la explotación cafetalera requería. (p. 73)

 

 

Además de esto el clima presente tanto en Táchira, Trujillo y parte de Mérida; el hecho que no era necesario grandes inversiones; donde las labores para su mantenimiento eran escasas en los momentos previos a la cosecha y la demanda que se acrecentaba a escala internacional dieron cabida para que en la región de los Andes se dieran las condiciones optimas para que el cultivo se extendiera y trasformara la vida de los habitantes no sólo de ésta zona, sino a la ciudad de Maracaibo ya que:

 

El incremento de la producción de café para la exportación hizo que el funcionamiento de la red urbana andina se orientara, más allá de la propia región, hacia Maracaibo. Factores de tipo histórico, de emplazamiento y de características de la comercialización del café, contribuyeron a que esta ciudad portuaria concentrara las funciones de acopio, procesamiento, comercialización y financiamiento del grano. (Ardao: 1984, p. 53)

 

 

La mano de obra en el contexto de la producción del café fue determinante, migraciones venidas de los llanos, además de campesinos de Colombia y de los mismos alrededores de los centros urbanos contribuyeron a conformar el grupo humano que hizo realidad el crecimiento agrícola de este rubro, permitiendo que:

 

A lo largo de todo el periodo de 1870-1930, el Táchira y Trujillo fuer[an] el primer y segundo Estado andino productor de café, respectivamente. Para 1874 y 1924, fueron también primer y segundo Estado productor en todo el país. Tanto dentro de la producción andina como en la nacional, la participación de Mérida fue menor, aunque pasó del 3,76%, al 11,33% en 1924 (Ardao: 1984, p. 58)

 

En este mismo contexto es necesario hablar de las casas comerciales que fueron sin duda un factor clave en el proceso de implantación de este producto agrícola en los Andes venezolanos, estos grupos económicos estaban representados principalmente por los alemanes quienes participaron activamente en la cadena productiva, de comercializadoras a escala internacional y en la tenencia de la tierra, pues como lo plantea Ardao (1984):

 

Si podemos afirmar que en el Táchira hubo, en algunas zonas, un proceso de concentración de la tierra dirigidos por las casa comerciales extranjeras. Dado el endeudamiento de muchos productores, que se agudizaba en los momentos de crisis, los comerciantes se quedaban con ellas en forma de pago. (p. 63)

 

Se visionaba en este sentido una apropiación de la tierra por manos extranjeras que vieron en esta actividad económica una fuente de riqueza que beneficiaba a unos pocos, por lo general la tenencia de la tierra se daba a pequeñas escalas y no alcanzaron el calificativo de grandes plantaciones, como el caso de Brasil o Colombia.

 

Si bien el café no transformó de manera radical los centros urbanos donde tuvo su auge, si planteó nuevos entretenimientos para la población andina, la aparición del cine, la proliferación de los botiquines, clubes, locales comerciales y los deportes influyeron para que la monotonía característica de estos pueblos tuviera cada día algo nuevo en que ocuparse. Pero como todo fenómeno económico tiene un origen también un final, y en el caso del café el estancamiento tecnológico, el no adecuarse a las demandas que exigía el escenario internacional fueron determinantes para que su ciclo de auge llegará a su fin, así nos lo complementa Suárez (1978) cuando nos dice que:

 

La crisis final se desencadeno así desde 1929…los comerciantes se arruinaron, y los depósitos llenos de café esperando que subieran de precio para venderlos mejor, tuvieron que ser liquidaos con perdidas irremediables. Los pequeños productores abandonaron la siembra de un producto que ahora ya ni se vendía ni se compraba en los comercios locales. (p. 73)

 

 

El café sin dudas abrió las puertas a los Andes al escenario nacional, su importancia estratégica fue determinante para que esta zona del país tuviera una presencia fundamental en la economía nacional, los Andes salieron del enclaustramiento y permitió un avance a nivel demográfico, político y social, por estos argumentos es que al hablar de este rubro estamos refiriéndonos también a una época histórica llena de simbolismos que hacen de esta región algo particular dentro del contexto nacional.

 

 Por su parte el trigo forma parte de otro legado colonial que persistió y representó dentro de la economía de los Andes venezolanos y en especial de Mérida un rubro determinantes de bienestar y desarrollo dentro de las poblaciones donde tuvo cabida. Así podemos precisar tres momentos o ciclos del trigo en esta región, la primera la ubicamos en el Valle de Acequias siglo XVII, el segundo en Pueblo Nuevo XIX, y por último en la zona alta de Mérida. (Mucuchíes) finales del siglo XIX e inicios del XX. En este sentido al referirnos al Valle de Acequias encontramos que:

 

Este cultivo alcanzó su época de auge en el siglo XVII y su producción en la región andina se vio favorecida por el hecho de que los colonos encontraron tierras disponibles para el cultivo, un clima apropiado y grupos indígenas que empleaban técnicas agrícolas relativamente avanzadas. El manejo de estas técnicas agrícolas, el uso del suelo y la utilización de la población local fueron pilares determinantes, en buena medida del crecimiento del cultivo triguero en la región durante el siglo XVII (Giacalone: 1990, p. 548)

 

 

Basados en la encomienda como forma de organización social y explotación algunas características de la explotación de este rubro lo observamos en dos fases, una que va de 1620 a 1630 donde participaron las encomiendas de Mucuño, Mocaz, Mocozos, Mucumbú de los Nevados, Mucusnundá, Mucurufuén, Morro de Mucubache, Mucuruchay y Mucusnundá; y otra que la ubicamos de 1650 a 1660 con la participación de las siguientes encomiendas Mucumbú de los Nevados, Mucusnundá, Mocaz, Mucumpís, Mcozos, Mucurufuén, Mucuruchay o Morro de Mucubache.

 

En ambos casos el cultivo del trigo no fue exclusivo, sino que se complementaba con otros rubros como: maíz, cebada, frijoles, garbanzos, yuca entre otros; los indígenas conformaban la mano de obra o la fuerza de trabajo que para el primer periodo no excedía unos 150 indígenas y para el segundo unos 85 naturales; el pago a los indígenas se hacia en especies; y en relación al marco tecnológico que acompañaba esta actividad Giacalone (1990) nos expresa:

 

En cuanto a tecnología se combinaron métodos e instrumentos introducidos por los españoles con algunas técnicas indígenas. Así el arado europeo tirado por bueyes y los molinos de piedra movidos por agua coexistieron con las acequias indígenas para el regadío. Como herramienta se emplearon la hoz, el macheton, los barretones y la era de piedra para efectuar la trilla mediante la acción de las bestias. (p. 549)

 

 

Pero a pesar de todos estos elementos organizativos que se formaron en torno al trigo en esta zona de los Andes, su cultivo no prospero con la fuerza que hubiesen querido los adelantados, pues la disminución en la mano de obra representada por fugas o desplazamientos, el desgaste de los suelos, incidió de manera determinante en el abandono de este cultivo, sería dos siglos más tarde donde reaparecería con un poco más de fuerza en Pueblo Nuevo donde las condiciones del suelo y climáticas también favorecerían su cultivo, en este sentido:

 

Para la segunda mitad del siglo, sin embargo, el suministro de harina para Mérida se vio alimentado por la presencia de un nuevo ciclo de cultivo del trigo en los Pueblos del Sur del Estado, esta vez en Pueblo Nuevo, fuera de la cuenca del río Nuestra Señora. Previamente en este poblado agrícola los cultivos tradicionales habían sido el maíz, las arvejas y, especial, el cacao. (Giacalone: 1990, p. 553)

 

 

Se conformaba así esta parte del Estado Mérida en nuevo epicentro de producción triguera donde:

 

Pueblo Nuevo se benefició también por haberse convertido en sitio de acopio de su región y punto de enlace para el comercio de los pueblos cercanos con centros como Ejido y Santa Cruz de Mora, que estaban experimentando una expansión considerable debido al cultivo y comercio del café. (Giacalone: 1990, p. 552)

 

 

Pero al igual que en los Valles de Acequias, la no introducción de nuevas innovaciones tecnológicas, el empobrecimiento de los suelos, la presencia de mano de obra barata y además la baja en los precios en su comercialización, resultaron factores determinantes para que el cultivo del trigo no se consolidara en esta región, en este orden de ideas Giacalone (1990) plantea:

 

 

 

…podemos decir que este cultivo se afianza y prospera en condiciones donde se dan la apertura a cultivos de tierras nuevas, no sometidas previamente a explotación agrícola intensiva, y abundante mano de obra barata, ya sea por una disminución global de la población, o por su desplazamiento hacia producciones más rentables, el cultivo del trigo decae en forma rápida, especialmente cuando como en le caso de Pueblo Nuevo, no se introduce nuevas tecnologías que representen una utilización más eficiente de la escasa mano de obra existente o un mejoramiento de la calidad de los suelos. (p. 556)

 

 

Lo que resulta como una constante que afecta el desarrollo y permanencia de este cultivo en los casos estudiados, si bien el trigo pierde importancia como cultivo base dentro de la economía de estos pueblos, su presencia siguió existiendo ya que el mismo tomo forma de autoconsumo y de alguna u otra manera la deja de tener una valor económico para trascender a lo cultural y formar parte de la identidad pasada y presente de estos pueblos andinos.

 

Siguiendo este mismo contexto habría que esperar hasta finales de siglo XIX e inicios del XX para que este rubro agrícola reapareciera, esta vez en la zona alta de Mérida específicamente en Mucuchíes, donde acompañado de ciertos adelantos tecnológicos, una mayor densidad demográfica, unas vías de comunicación optimas, permitirían un auge más acentuado dentro del escenario merideño, en este orden de ideas Velázquez (2004) nos afirma:

 

 

En los valles altos merideños…el cultivo del trigo se realizaba en forma homogénea, con relativas variaciones individuales y espaciales en la práctica; sólo se diferenciaba en algunos casos, donde se realizaba la selección de semilla y la trilla a máquina. Algunas de la etapas del calendario agronómico del cultivo del trigo en la zona era: la mezcla de semillas, la preparación del terreno, la siembra, el desyerbe, la siega, la trilla y el beneficio o molienda del trigo. (pp. 62-63)

 

 

Con este sistema de trabajo esta zona logró consolidarse como unos de los principales proveedores a escala regional y nacional, lo que nos hace apreciar la trascendencia que este cultivo alcanzó dentro de la economía nacional, y la relevancia que este Estado logró en cuanto al cultivo de este cereal se refiere, así:

 

 

El consumo regional era abastecido principalmente con la harina que se procesaba en las plantas ubicadas en Mucurubá y Tovar (estado Mérida) y El Cobre (estado Táchira) sobre la “La Gran Carretera de los Andes”. Estos molinos, que no se encontraban al nivel de superioridad mecánica del molino de Escaguey, producían harinas se segunda calida, debido a que carecían de lavados de trigo y servidores planos. Sólo la harina de mayor calida producida en el molino de Escaguey era sacada de la región y transportada para venderla en las principales ciudades del centro del país. (Velázquez: 2004, p. 74)

 

 

Aparecían ayudados por la época que se estaba viviendo, es decir, los inicios de la industrialización y modernización del país, verdaderos adelantos tecnológicos que permitirían agilizar y masificar la producción agrícola que en este caso estaba representada por el trigo. Esto a su vez acompañado por un crecimiento vertiginoso en infraestructura y población dentro de nuestra nación que ameritaba los servicios urgentes de una base agrícola que cubriera las necesidades de las grandes urbes que se comenzaban a gestar en varias partes de Venezuela, de acuerdo a esto la:

Los procesos de urbanización y modernización del país, impulsados por el desarrollo de la industria petrolera, incidieron en el aumento del consumo de los tres productos agrícolas que se cultivaban principalmente en los valles altos andinos: el trigo, la papa y las hortalizas. Con el fin de garantizar el abastecimiento nacional de harina de trigo, el Estado organizó una campaña dirigida a aumentar la producción mediante mecanización y estímulos económicos a los productores. (Velázquez: 2004, p. 51)

 

 

Dentro del punto de vista organizacional del cultivo del trigo encontramos que la medianería era una forma de compartir las tareas que en cuanto a producción se ameritaban, era una manera de acompañamiento donde el dueño de la tierra y su colaborador se repartían las tareas entre capital y trabajo para dar paso a la producción, en este sentido en:

 

… la medianería el terrateniente sólo aportaba la tierra, la semilla y la trilla, mientras que el medianero debía suministrar el trabajo en las labores de barbecho, siembra, desyerbe (desnabar), siega, recoleccion y transporte hasta el lugar de la trilla (Velázquez: 2004, p. 95)

 

 

El cultivo del trigo ameritaba una serie de pasos como la siembra, el deshierbe, la siega y la trilla que antes de la aparición de los molinos mecanizados se realizaba en lugares denominados la eras donde se llevaba a cabo con ayuda de los animales. La propiedad de la tierra se dividía en grandes propietarios que en muchos casos no habitaban en la zona y pequeños propietarios dueños de parcelas.

 

Pero a pesar de este auge positivo del trigo, los efectos negativos ambientales se vieron reflejados en los procesos erosivos de los suelos lo que degenero en un desgaste de los mismos, la introducción de nuevas semillas auspiciadas por programas oficiales del gobierno propiciaron el despiedre de los suelos lo que acelero el proceso de erosión que se había venido dando en los terrenos utilizados para tal cultivo, aunado a esto al igual que en otros ciclos de este cultivo, en la década de los cincuenta la poca rentabilidad de este rubro provocó su abandono para apostar a la papa y las hortalizas como formas productivas dentro de esta región.

 

Sin duda que la presencia del trigo en los Andes venezolanos configuró condiciones en diferentes etapas históricas, que dieron particularidad a esta región y al caso especial de Mérida dentro de la escena nacional, el trigo al igual que el café forman parte de factores determinantes que contribuyeron no solo a insertar a los Andes dentro de la escala nacional, sino en el escenario internacional, en una época donde la economía petrolera no existía y en otro caso apenas estaba dando sus primeros pasos, las factores ya nombrados que incidieron de manera determinantes en que estos rubros no alcanzaran la fortaleza en otras latitudes si obtuvieron, se vieron fortalecidos por la mentalidad poco productiva e innovadora del andino y del venezolano, y en especial la de los gobierno que vieron en la importación gracias a los ingresos petroleros una forma fácil de garantizar la soberanía alimentaría de nuestro país.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

BIBLIOGRAFÍA

 

ARDAO, A. (1984). El café y las ciudades en los Andes Venezolanos (1870-1930). Caracas. Biblioteca de la Academia Nacional de la Historia. 34.

 

GIACALONE, R: Caracterización histórica del ciclo triguero en los pueblos del sur de Mérida: Factores favorables y limitantes. Revista Tierra Firme, Vol. VIII. (Caracas, octubre-diciembre de 1990), pp. 546-557.

 

SUÁREZ, M. (1978). Cambios en la economía agraria en poblaciones rurales de los Andes Venezolanos. En IVIC: Unidad y Variedad. Caracas: Centro de Estudios Avanzados.

 

VELÁZQUEZ, N. (2004). Modernización Agrícola en Venezuela: los valles altos andinos (1930-1999). Caracas: Fundación Polar, ULA y Fundacite-Mérida.

 

 

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